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Un equipo de investigación internacional en el que participa la Complutense descubre en Portugal un cráneo humano fósil de hace 400.000 años

Información embargada por la revista Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS)  hasta las 20:00 h del lunes 13 de marzo

  • El cráneo de la gruta de Aroeira es el resto humano más occidental del Pleistoceno Medio de Europa y está asociado a la industria lítica del tipo achelense

  • El hallazgo contribuye al conocimiento del origen de los neandertales

 

Madrid, 13 de marzo de 2017. Un equipo internacional de investigación dirigido por el portugués João Zilhã , en el que participa el Centro Mixto (Universidad Complutense de Madrid–Instituto de Salud Carlos III) de Evolución y Comportamiento Humanos publica hoy en la revista PNAS un artículo sobre un cráneo humano descubierto en la cueva portuguesa de Aroeira. Se trata del resto humano más occidental del Pleistoceno Medio de Europa y es también uno de los fósiles humanos más antiguos del continente. A diferencia de otros hallazgos de su mismo periodo, que tienen problemas de datación o carecen de un contexto arqueológico, el cráneo de Aroeira está bien fechado en 400.000 años y apareció asociado a abundantes restos de animales y herramientas líticas del tipo llamado achelense, entre las que se encontraban numerosos bifaces (hachas de mano). 

El cráneo de Aroeira supone una contribución muy importante al conocimiento de la evolución humana en el Pleistoceno Medio de Europa y el origen de los neandertales, ya que aumenta de forma significativa la diversidad conocida en esta etapa de la evolución humana. Este descubrimiento paleontológico ha sido realizado por un equipo científico del Centro de Arqueología de la Universidad de Lisboa (UNIARQ) bajo la dirección del investigador ICREA João Zilhão, del Seminario de Estudios e Investigaciones Prehistóricas de la Universidad de Barcelona). En la investigación han participado asimismo Joan Daura (UNIARQ y SERP UB) y cuatro investigadores de la Universidad Complutense, todos ellos del Centro Mixto UCM-ISCIII: Juan Luis Arsuaga (paleoantropólogo), Montserrat Sanz (arqueóloga), María Cruz Ortega (restauradora) y Elena Santos (paleontóloga).

La arqueóloga Montserrat Sanz dirigió los trabajos de excavación junto con el arqueólogo Joan Daura (Universidad de Lisboa). Sanz describe el hallazgo como “un regalo inesperado. Quedaba un rincón muy pequeño para terminar de excavar; de hecho era el último día y estábamos preparando la excavación para hacer la documentación y las fotografías correspondientes al fin de campaña del 2014, cuando apareció el cráneo al lado de una gran columna estalagmítica.” 

Como el sedimento de la cueva estaba fuertemente cementado, el cráneo tuvo que ser transportado en un bloque al laboratorio del Centro Mixto UCM-ISCIII, donde fue pacientemente extraído a lo largo de dos años de trabajo. La restauradora María Cruz Ortega ha sido la autora de la liberación del fósil del bloque de sedimento endurecido. “Nunca en mi carrera me había enfrentado a un reto de estas características por la importancia del fósil y la dificultad de la extracción. Solo se veía el perímetro del cráneo. Fue necesario trabajar muy fino, con un torno de dentista, prestando mucha atención a la anatomía para separar el hueso de la roca sin tocar el cráneo.” 

La paleontóloga Elena Santos ha realizado la reconstrucción virtual del fósil a partir de imágenes de TAC. “Una vez limpiado en el laboratorio, el fósil fue explorado con escáner. Aunque del cráneo solo queda una mitad, por medio de programas informáticos fue posible obtener una imagen más completa duplicando las partes conservadas.” 

Juan Luis Arsuaga ha coordinado el trabajo de paleoantropología. “Fue emocionante ir viendo cómo el fósil emergía de la brecha poco a poco y nos iba mostrando los rasgos importantes para situar el fósil en el árbol de la evolución humana. Siendo contemporáneo de la Sima de los Huesos en Atapuerca y de Tautavel en Francia, Aroeira presenta características propias que habrá que interpretar en futuros estudios.” 

El líder del proyecto, João Zilhão, comenta: "El fósil Aroeira 3 es un descubrimiento de gran importancia, con una combinación de rasgos única que aumenta de forma significativa la diversidad conocida. Esta etapa de la evolución humana habrá sido, por tanto, un proceso mucho más complejo de lo que hasta ahora se pensaba y cada vez resulta más evidente que, en base a los rasgos diagnósticos, no es posible discriminar tipos especies en esta fase. Todo apunta al hecho de que, hace 500.000 años, la humanidad constituía ya una sola especie, aunque mucho más diversa que en la actualidad." 

 

Contactos:

Dr. Joan Daura: grupquaternari@hotmail.com 

Dr. Montserrat Sanz grupquaternari@hotmail.com 

Prof. Joao Zilhao: joao.zilhao@ub.edujoao.zilhao@gmail.com 

Prof. Juan Luis Arsuaga: jlarsuaga@isciii.es; jlarfer@gmail.com

 

 Información embargada hasta las 20:00 h del lunes 13 de marzo

  

Cráneo de Aroeira. Cortesía de Javier Trueba

 

Información embargada hasta las 21:00 h de hoy, lunes 13 de marzo

 

 

Reconstrucción virtual del cráneo

  

 

Bifaces achelenses de Aroeira

 

 

 

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