Perseverance, nuestros ojos y oídos en Marte

Mars2020 es una misión extraordinariamente compleja, impulsada y dirigida por la NASA, en la que han colaborado y participan cientos de científicos e ingenieros de todo el mundo. El pasado 18 de febrero, su rover Perseverance se posaba sobre la superficie marciana y desde entonces muestra al mundo imágenes del planeta rojo como nunca antes lo hemos visto. Constituye la misión más ambiciosa y asombrosa que la humanidad ha enviado a otro planeta.

 

El profesional sanitario comprueba el origen de la infección antes de recetar antibióticos. / gpointstudio.

Recreación artística del rover Perseverance, el quinto enviado a Marte. / NASA- JPL-Caltech.

Mars2020 está definiendo el punto de inflexión a partir del cual las misiones robóticas pasarán a ser, en un futuro no muy lejano, misiones tripuladas. Si hubiera que dar una fecha, diría que entre 2035 y 2040, aunque es un tema en el que confluyen muchos aspectos y variables no solo científico-técnicos, también políticos y sociales.

Con los distintos orbitadores, landers (sin ruedas) y rovers vamos poco a poco componiendo el intrincado puzle espacial y temporal de cómo se formó y evolucionó Marte, su geología, su atmósfera, así como otros aspectos.

Pequeñas piezas que debemos ir organizando, pues Marte estuvo geodinámicamente activo en el pasado y, al igual que en nuestro planeta, unos procesos se solaparon generando una geodiversidad marciana que es necesario interpretar para determinar sus diferentes paleoambientes y condiciones de habitabilidad.

Infografía con propuestas de acción para tres colectivos de la sociedad. / Elaborado por María Marín a partir de las respuestas de María Ugarte Ruiz.

Imagen obtenida directamente del rover Perseverance y elegida como foto de la semana 2 de misión por el público / NASA- JPL-Caltech/ASU.

 

Qué sabemos del planeta rojo antes de esta misión

A través de la geología y las geociencias sabemos que en la Tierra todo está interconectado y en permanente interacción: litosfera, atmósfera, hidrosfera, críosfera y biosfera.

En Marte, la atmósfera ha cambiado, así como su hidrosfera hasta desaparecer. De la críosfera nos quedan los polos norte y sur y el hielo que se encuentra bajo el regolito (suelo marciano) y de la biosfera no sabemos aún nada, tal vez no existió y la vida no tuvo tiempo de emerger y evolucionar. Estos son algunos aspectos que nos va a ayudar a desentrañar el rover Perseverance.

Gracias a la misión previa del rover Curiosity -en la que también formamos parte como Instituto de Geociencias (IGEO UCM-CSIC)- sabemos que Marte fue habitable. Así lo han acreditado los resultados obtenidos en el cráter Gale.

Además, disponemos de investigaciones muy interesantes sobre la interacción entre la atmósfera y el regolito marciano, así como de la existencia de estructuras relacionadas con fluidos del pasado del planeta rojo. Perseverance nos va a permitir ir más allá y dar un paso más en la composición del puzle. 

¿Con qué novedades cuenta Perseverance, el quinto rover en Marte?

La Azitromicina es uno de los antibióticos más comunes. / Testalize.me

El helicóptero Ingenuity (recreación artística). / NASA/JPL-Caltech

Sí, el rover se parece mucho al Curiosity en cuanto a apariencia externa, pero dispone de unos instrumentos mucho más innovadores y avanzados que todos los anteriores para analizar las rocas, los minerales y la atmósfera a un nivel nunca logrado antes. Uno de ellos, por ejemplo, producirá oxígeno a partir del dióxido de carbono de la atmósfera marciana, de la que está compuesta en un 95%. Esto será un experimento fundamental para la futura habitabilidad de futuros astronautas en bases semi-permanentes.

Perseverance está equipado incluso con Ingenuity, un pequeño dron/helicóptero que ya ha sido probado en la Tierra en condiciones similares a las marcianas, pero que intentará, por primera vez, volar en la tenue atmósfera de Marte apoyando, como si se tratara de un técnico de campo, a este rover.

Finalmente, otra característica innovadora del rover es que dispone de un conjunto de 43 cápsulas/tubos en las que dejará una serie de muestras de roca y regolito para que sean recogidas y traídas a la Tierra por una futura misión, la Mars Sample Return (MSR).

Jezero, el “aeropuerto” de llegada

El lugar del aterrizaje de Perseverance no podía ser más apropiado para intentar alcanzar sus objetivos: un enorme cráter de impacto de 49 km de diámetro en el que se han identificado dos canales principales, uno en su zona norte y otra en el oeste y en el que todos los modelos geológicos y sedimentológicos indican que pudo ser un lago.

Perseverance, aterrizó junto a un antiguo delta con sedimentos y minerales que, obviamente, han tenido que estar relacionados con la escorrentía superficial. Una zona de gran interés para comprender mejor cómo fue la historia evolutiva de Marte y sus paleoambientes y condiciones de habitabilidad y para explorar posibles indicios de vida.

Infografía con propuestas de acción para tres colectivos de la sociedad. / Elaborado por María Marín a partir de las respuestas de María Ugarte Ruiz.

Aterrizajes de las distintas misiones en Marte, incluido Perseverance. / NASA/JPL-Caltech

Dos huellas españolas

De los siete instrumentos científicos de la misión, España participa en dos: MEDA, una estación ambiental liderada por el Centro de Astrobiología y SuperCam, un instrumento liderado por el Dr. Roger Wiens (Los Álamos National Laboratory) en el que participa el IGEO, junto con varias universidades españolas (País Vasco, Valladolid, Málaga). 

SuperCam es un instrumento que analizará de manera remota rocas y suelos en Marte, utilizando una cámara, dos láseres y cuatro espectrómetros, con objeto de detectar compuestos orgánicos, que pudieran estar relacionados con la vida. Asimismo, es capaz de identificar la composición mineralógica y química de los afloramientos geológicos a una distancia de más de 7 metros. 

La veterinaria María Ugarte en VISAVET. / M. Ugarte.

Instrumento SuperCam en el que participa el IGEO (UCM-CSIC). / CNES.

Finalmente, hay un aspecto anecdótico que es importante también para el IGEO y para mí, en lo científico y en lo personal. Entre los diferentes nombres que se atribuyeron, como zonas de trabajo y estudio, a las distintas cuadrículas en las que se subdividió la esfera de aterrizaje del rover Perseverance, opté por elegir Timanfaya, dadas nuestras colaboraciones planetarias y astrobiológicas con Lanzarote, donde el IGEO cuenta con un Laboratorio de Geociencias.

El mapa fotogeológico, incluyendo las diferentes denominaciones informales, entre ellas las del parque nacional lanzaroteño, formó parte como información suplementaria de una publicación reciente. Lo curioso es que Timanfaya corresponde justamente a la casilla que se encuentra en el centro de la elipse.

Perseverance, por razones de seguridad, no pudo aterrizar allí sino en la cuadrícula de al lado, en el Cañón de Chelly, justo entre las zonas de Timanfaya y Teide. Lanzarote es Marte en la Tierra, pero Timanfaya también está ya en Marte. Un nuevo horizonte y aliciente para continuar con nuestras investigaciones.

 

 

      

Jesús Martínez-Frías , autor de este texto, es director del Grupo de Investigación de Meteoritos y Geociencias Planetaria (IGEO). Presidente de la Red Española de Planetología y Astrobiología (REDESPA). Miembro del equipo de ciencia de la misión NASA-Mars2020 (rover Perseverance)

El Instituto de Geociencias, IGEO (UCM-CSIC) participa, desde 2013, a través de un acuerdo oficial con NASA, en la misión NASA-Mars2020, instrumento SuperCam, continuando con su colaboración en la misión NASA-MSL (rover Curiosity), que aún sigue activa. Asimismo, el IGEO es el nodo en Madrid de la Red SIGUE-Mars “Science and instruments for the study of (bio) geochemical processes in Mars (RED2018-102600-T), liderada por el Prof. Juan Manuel Madariaga, de la UPV/EHU.


 

      
Unidad de Cultura Científica y de la Innovación
Oficina de Transferencia de Resultados de Investigación (OTRI)
Universidad Complutense de Madrid
uccucm@ucm.es - Tlf.: 617691087

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: Declaraciones de Jesús Martínez Frías a la Unidad de Cultura Científica. / María Marín