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Emilio Morán: “La utilización de radiación por microondas ayuda a reducir los tiempos de los procesos químicos”

12 jul 2017 - 14:10 CET

Texto: Jean Pierre Gutiérrez/ foto Nacho Calonge

La aplicación de la radiación por microondas en el campo de la investigación ha contribuido a la aceleración de procesos químicos en los laboratorios, y la invención de nuevos materiales reemplaza a los métodos convencionales reduciendo los espacios de tratamientos de síntesis. El catedrático de la Facultad de Ciencias Químicas de la UCM, Emilio Morán, que participó en el curso Microondas y química, se muestra partidario de la aplicación de los nuevos sistemas en este campo de investigación porque, entre otras ventajas, ayudan a reducir los costes y los tiempos además de ahorrar de energía.

¿Cómo ha contribuido la utilización de microondas al análisis de la química?

Utilizando microondas como fuente alternativa de energía, se pueden conseguir procesos de calentamiento en tiempos muchos más cortos que ayudan a ahorrar energía y reducir tiempos, aunque su aplicación actualmente no se puede usar para todo en este campo. El microondas fue descubierto en los años cuarenta por el ingeniero estadounidense Percy Spencer, cuando se le fundió un chocolate que llevaba en su pantalón estando a lado de un Magnetrón, que es la fuente de las microondas. Spencer, en lugar de pensar que aquello era malo, se dio cuenta de que había una fuerte interacción que generaba un efecto térmico entre las microondas y la materia, y 40 años después este concepto se está aplicando en el campo de la química orgánica y la química farmacéutica.

Este proceso se empezó aplicar en química en los años setenta, ¿Por qué se hace ahora un curso sobre microondas?

Poco a poco se ha ido generalizando el consumo del microondas en la química. Las interacciones entre las materias y las microondas a día de hoy no son bien conocidas, y como cualquier novedad lleva su tiempo. Los científicos y las industrias han preferido usar métodos contrastados durante siglos, pero una vez que se demuestra que algo nuevo funciona lo ideal es utilizarlo.  

¿Cuánto energía se puede llegar a ahorrar con los nuevos sistemas de microondas?

En la ponencia presentada el día de hoy, se comparaba el caso de dos síntesis; una hecha en un laboratorio convencional y otra por un aparato de radiación de microondas. Tras la comparación del proceso el producto era el mismo, con la diferencia de que cuando se utilizaba el método tradicional se tardaba una semana y se seguían varios procesos, mientras que cuando se hacía por microondas, el proceso en general tardaba 5 minutos.

Japón ha tomado la iniciativa en procesos industriales de química con microondas, y parece que cuando se compara los costes, los tiempos y la energía se reduce el consumo unas 10 veces y el proceso va 10 veces más rápido.   

¿La utilización de máquinas que utilizan radiación de microondas resulta un avance consolidado para la química?

Aún falta tiempo porque esos equipos son muy caros. Estamos hablando de cantidades poco usuales y, sin tener una financiación, es complicado conseguirlos y utilizarlos. En internet existen miles de artículos que hablan sobre este tema, y son los propios investigadores quienes exponen sus resultados. Se demuestra que poco a poco esto va cobrando importancia. También se han utilizado muchos hornos domésticos en los laboratorios de química, pero trabajar con un horno de cocina en un laboratorio es peligroso, ya que no hay un control exhaustivo del artefacto y se puede producir una explosión. No es recomendable en absoluto usar el horno domestico a no ser que se trate de procesos conocidos que hayan sido testado antes.

Como catedrático de la Universidad Complutense, ¿se siguen utilizando métodos convencionales en los laboratorios de las universidades?

En las universidades seguimos trabajando con los métodos tradicionales. De hecho, durante la carrera de Ciencias Químicas los estudiantes no reciben formación sobre la utilización de estos nuevos instrumentos, y habría que llevarlos a los laboratorios. Si queremos que esto se implante o se generalice habría que introducirlo en los currículos. En otras facultades como las de Física o Telecomunicaciones reciben formación en la utilización de microondas, pero lo toman como asignatura aparte.

 

 

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